【死亡倒計時:世上僅剩這三頭北白犀】

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在一群全副武裝的護林員的嚴密防護下,三頭北白犀正在肯尼亞奧佩傑塔自然保護區吃草。

雖然人們大多知道犀牛屬於瀕危物種,但北白犀的處境卻完全不同。

蘇丹、法圖和納金是世界上僅存的三頭北白犀。

北白犀是北非白犀牛的簡稱,屬於白犀的一個亞種。它們曾經生活在烏干達、南蘇丹、中非共和國及剛果民主共和國的草原上。

亞洲民間有犀牛角可治百病的說法,因此北白犀也成為了偷獵者的目標。專家稱,犀牛角的利潤甚至比毒品更高。

1960年代,世界上還有約2000頭野生北白犀。而現在,生活在野外的北白犀已不複存在,僅存的三頭都是由人工飼養在保護區內。

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為了防止盜獵,除了持槍護林員24小時守護外,保護區還在北白犀身上放置了無線電發射器,並派出秘密護林員進入周圍社區收集偷獵情報。用於培訓、完善護林員裝備的資金籌措工作也正在展開。

滅絕的邊緣

42歲的蘇丹是唯一的雄性北白犀,在犀牛里已經是個老人。15歲的法圖和25歲的納金則是兩頭雌性北白犀,還算年輕。但這三頭北白犀都已經失去了自然繁殖能力。

雖然在生理上是健康的,但“蘇丹年紀太大,無法自然地和雌白犀交配”,保護區獸醫喬治·保羅說,而且蘇丹精子數量過少,無論是自然繁殖還是通過人工輔助繁殖,成功的幾率都不高。

為了防止偷獵者覬覦,蘇丹的犀牛角被提前拔掉了。

納金雖然可以懷孕,但它的後腿力量不足,無法承受交配時雄性北白犀的重壓。

“過去幾年中,蘇丹和法圖、納金都曾交配過,但它們都沒有懷孕。”保羅說道,“根據最近的健康檢查,兩頭雌犀牛的發情周期都很規律,但也沒有記錄顯示它們懷孕了。”

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如果蘇丹最後無法繁衍子嗣,那麼北白犀將永遠從我們的世界消失。

尋求替代方案

在這場與時間的競賽中,專家們希望利用科技手段將北白犀從滅絕的邊緣拉回來。

北白犀不能與黑犀牛交配,但可以嚐試著與南白犀交配。“雖然無法保證後代100%是北白犀,但總比滅絕了強。”保羅說。

保護區也在研究其他各種替代繁殖技術,包括體外受精。

“其他國家曾經在其他犀牛物種上實現過胚胎移植,所以這種技術目前來說是最有希望的。”保羅還補充說,“不同領域的生殖技術專家已經開始進行商討了。”

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近十年,北白犀的數量從11頭下降到3頭。圖片來源:果殼科學人製作。

保護北白犀的需求十分迫切。

“事實上,我們預計這些北白犀會在未來十年左右死亡。但有希望的是,借助人工生殖技術,我們或許可以在未來將他們複活。”保羅說:“也就是說,我們可能把它們帶回來,即使那時這些北白犀已經滅絕了,但這是有可能發生的。”

可是,即使複活,它們和原來的野生北白犀終究是不一樣。

當一個物種的存活隻能依靠違背自然規則的科技手段時,是一件多麼可悲又可憐的事情,一次又一次的惋惜無法挽回那些逝去的物種。

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