為什麼有些病原體對女性更溫柔?

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不少疾病對女性的致死率比對男性要低。通常我們會認為這是女性的免疫反應較強所致,但事情可能並沒有那麼簡單。

Alex Fan

英國倫敦大學皇家哈洛維學院的 Francisco Úbeda 和 Vincent Jansen 提出了另一種解釋。他們在本週《自然 - 通訊》發表的研究 The evolution of sex-specific virulence in infectious diseases 中顯示,某些病原體可能演化出對女性造成的疾病嚴重程度和致死頻率低於男性的特性。

病原體的水平與垂直傳染模型。Úbeda et al.

然而這些病原體對女性更容易“網開一面”倒不是因為它們突然起了憐香惜玉之心,而是出於更“自私”的目的。研究者認為,除了可以通過和男性一樣的方式將病原體傳遞給其它人群外,女性還可以在懷孕、生產和哺乳期將病原體傳遞給子女。當女性比男性擁有更多的病原體傳播路徑時,在女性體內引發嚴重程度較低的疾病對病原體而言是一種可取的演化策略。研究顯示,女性較男性額外擁有的病原體傳播機會可能對病原體產生充分的演化壓力,推動病原體的性別特異病毒性演化。

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母嬰傳播與病原體繁衍。Úbeda et al.

作者認為,他們的發現也許可以解釋在不同人口群體中,男性和女性從人類嗜 T 淋巴球病毒一型 (HTLV-1) 感染發展成成人 T 細胞白血病(ATL,一種血癌類型)的頻率差異。例如,在加勒比海地區,男性和女性從 HTLV- 1 發展成 ATL 的頻率並無不同,但是在日本,男性比女性更經常從 HTLV- 1 發展成 ATL。與加勒比海地區的女性相比,日本母親通過母乳哺育嬰兒的比例更高,哺乳期也更長。

加勒比海地區和日本的 HTLV- 1 不同性別的致死率。Úbeda et al.

作者認為,如果女性可以比男性提供更多的傳播機會,女性則成為更有價值的病原體宿主。因此從演化角度來看,病原體在女性體內引發嚴重程度較低的疾病是可以理解的。

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