鋼筆圓珠筆在太空失重環境下不能用,美國人為什麼不用鉛筆,而要花數百萬美元研究太空圓珠筆?傻嗎?

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  關於上世紀60年代的美蘇太空競賽,你可能聽過這樣一個故事:美國航空航天局(NASA)的科學家意識到鋼筆在太空的失重環境中無法正常出墨,為了讓宇航員能夠記錄文字,他們耗費了多年心血和大筆納稅人的錢改進鋼筆,好讓其在失重環境下也能夠將墨水寫到紙上。然而他們的競爭對手蘇聯卻輕易想到,用鉛筆不就行了嗎?

  撰文 Ciara Curtin

  翻譯 秦琪凱

  審校 丁家琦

圖片來源: THE FISHER SPACE PEN CO.

  這則故事不僅頌揚了樸素節約的美德,更諷刺了官僚主義缺乏常識的現象,因此在網上流傳甚廣,民眾也議論紛紛,甚至驚動了白宮。可惜的是,這個版本的故事只是個謠言。

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  NASA怎麼可能沒想到用鉛筆呢?據NASA史學家介紹,起初,NASA的宇航員和蘇聯宇航員一樣,也使用鉛筆。事實上,在1965年,NASA從休斯頓Tycam Engineering Manufacturing有限公司訂購了34支符合太空使用條件的自動鉛筆。訂購價格為每支129美元,總共4382美元。當價格公布後,民眾中出現了強烈的抗議,而NASA也要求尋找一種更經濟的辦法。

  然而,鉛筆並不是最佳選擇。鉛筆的筆尖會變鈍、會折斷,在微重力環境中,鉛筆屑對宇航員和設備也有著潛在的危害。而且鉛筆是易燃品——在阿波羅1號火災後,NASA盡量避免艙內物品具有可燃性。

  Paul C. Fisher和他的公司Fisher Pen Company,投資了100萬美元研發出如今眾所周知的太空筆。跟傳言不一樣,NASA沒有投資一分錢——NASA是在這種筆研發成功後才加入的。1965年,Fisher獲得了一項專利,他發明了一種能夠在顛倒、嚴寒和高溫(零下45攝氏度到204攝氏度範圍內)、水下甚至其他液體中寫字的筆,只是如果溫度太高的話,墨水的顏色就會從正常的藍色變成綠色。

  同年,Fisher聯系NASA,稱可以為他們提供這種AG-7 “反重力”太空筆。由於之前因為自動鉛筆花錢太多遭到抗議,NASA一開始對此猶豫不決。但集中測試了這款新筆的性能後,NASA就決定於1967年的航次上使用這款筆。

  不像大多數圓珠筆,Fisher的筆不借助重力出墨。其筆芯充有氮氣,壓力達到每英尺35磅,寫字時,墨水會被氮氣壓力壓到筆尖的碳化鎢珠處。

  這款筆的墨水也與眾不同。Fisher使用的墨水在筆珠轉動時才會由類凝膠狀態變成液體狀態。充在筆中的氮氣使得墨水隔絕空氣,從而起到防止其蒸發或氧化的作用。

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  據美聯社1968年2月的一則報道,NASA為“阿波羅”計劃訂購了400支Fisher反重力圓珠筆。一年後,據合眾社報道,蘇聯也為其“聯盟”號太空任務訂購了100支Fisher筆和1000支筆芯。美聯社稍後提到,NASA和蘇聯航空航天局均得到了40%的批發折扣,最終每支筆花費僅僅2.39美元(比一開始的自動鉛筆便宜多了)。

  在阿波羅計劃中,這種太空筆不僅承擔了書寫任務,據Fisher Space Pen Company說,阿波羅11號飛船的宇航員還用它來修好了飛船中壞掉的開關,令飛船成功返航。

  自上世紀60年代末起,美國宇航員和蘇聯(俄羅斯)宇航員都一直在使用Fisher的太空筆。Fisher後來研發了一系列的太空筆,最新款叫做航天筆(Shuttle Pen),被用於NASA航天飛機和俄羅斯“和平”號空間站。當然,你也不非得要到太空里去才能使用太空筆——地面上的普通人也可以買,官網(www.spacepen.com)上最便宜的一種每支僅需5美元哦。

  原文鏈接:

  https://www.scientificamerican.com/article/fact-or-fiction-nasa-spen/

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