為什麼看到別人撓,你也會覺得癢

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癢,和打哈欠一樣會傳染,這種感覺大家應該並不陌生。看到別人撓手或者撓頭髮時,你的手或者頭皮也會相應地出現一種酥癢的感覺,這種癢覺也被人們稱作“社交癢覺”。這個特徵不僅是人獨有的,猴子和小鼠都有這種癢覺傳染的特點。之前科學家們使用腦部掃描技術,在人身上做“癢癢”研究時,發現了部分腦區可能與癢覺有關。但是,到底是什麼控製著我們的社交癢覺,這一問題依舊沒有得到很好的解釋。最近,聖路易斯華盛頓大學醫學院癢覺研究中心的研究員們在小鼠身上發現了社交癢覺的奧祕。

(你撓我也撓)

研究者Chen和他的同事們首先想知道小鼠是不是和人一樣也會有癢覺傳染。因此,他們讓實驗小鼠看其他小鼠撓癢的無聲影像,他們發現,小鼠看到其他同伴撓癢時,也不自覺地開始撓起來。

就在這隻實驗鼠開始撓癢的時候,研究人員對小鼠的腦部進行了掃描,他們發現在撓癢的過程中小鼠的視交叉上核,也就是平時控製人體入睡與清醒的結構,變得更加活躍。

(小鼠看到同伴撓,自己也忍不住撓)

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但是,視交叉上核到底做了什麼讓小鼠也會不自覺撓癢呢?

研究者進一步發現,視交叉上核裡的細胞釋放了一種化學物質,稱作胃泌素釋放肽,而這個肽就在癢覺訊號從面板傳遞到脊髓的途中充當著神經遞質的關鍵作用。當把這種肽和它的受體去掉之後,小鼠就不會被其他小鼠撓癢傳染了,但是小鼠本身的癢覺還在。因此研究者認為,就是這種肽,在社交癢覺中起著關鍵的作用。

有趣的是,這種肽自身就能完全促發小鼠的社交癢覺。當研究人員給小鼠的視交叉上核注射了過量的胃泌素釋放肽後,他們發現即使小鼠沒看到其他同伴撓癢,它自己也會瘋狂撓癢,甚至長達一個小時。

會傳染同伴的“社交癢覺”到底有什麼作用?

科學家們到現在還不能解釋“社交癢覺”的意義,也許小鼠會通過撓癢表達它所在的區域有很多致癢的蟲子,並警示其他同伴在靠近這個區域前最好先撓起來。不管怎樣,這個研究結果,能夠幫助人們儘快揭開癢覺傳染的神祕面紗,讓人們知道為什麼我們會有“社交癢覺”。

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